LightSail 2 يرفع المدار باستخدام الطاقة الشمسية فقط

A Planetary Society anunciou na quarta-feira que sua espaçonave LightSail 2, que foi lançada no mês passado, elevou com sucesso sua órbita usando apenas o poder dos fótons do sol.

A equipe por trás do empreendimento crowdfunding de US $ 7 milhões disse que demonstrou uma prova de conceito para uma nova forma de propulsão que poderia um dia transformar a exploração do espaço profundo, eliminando a necessidade de foguetes e combustível caros.

“Nos últimos quatro dias, a espaçonave elevou seu apogeu, ou ponto alto orbital, em cerca de 1,7 quilômetro atribuível à navegação solar”, disse Bruce Betts, gerente do programa LightSail 2.

Isso faz com que seja a primeira espaçonave a usar a vela solar para propulsão na órbita da Terra, e a segunda nave espacial a navegar com sucesso, seguindo o IKAROS do Japão, lançado em 2010.

“Essa tecnologia nos permite levar as coisas para destinos extraordinários no sistema solar, e talvez até além, de uma maneira que nunca foi possível porque você não precisa de combustível e não precisa de todos os sistemas para controlar o combustível”, disse Bill Nye, diretor executivo da Planetary Society.

Ele acrescentou que gostaria de ver a tecnologia aplicada a missões em busca de vida em Marte, a lua de Júpiter, Europa, e a lua de Saturno, Titã, e “velas solares poderiam permitir que você diminuísse o custo dessas missões”.

Outra aplicação poderia ser a manutenção de uma sonda em um ponto estacionário no espaço, como um telescópio que procura asteróides nas proximidades da Terra, ou um satélite que precisa ser fixado em uma órbita estacionária acima do Pólo Norte.

A idéia da navegação solar foi teorizada pela primeira vez em 1600 por Johannes Kepler, que escreveu que velas e navios “poderiam ser adaptados à brisa celestial”.

LightSail 2 coloca isso em prática através de uma vela feita a partir de Mylar que se desdobra para um tamanho de 32 metros quadrados.

À medida que pacotes de energia luminosa conhecidos como fótons refletem a vela, eles transferem seu ímpeto na direção oposta, empurrando a embarcação junto com um impulso que é pequeno, mas ilimitado.

Sem atrito no vácuo próximo do espaço, o navio acabará por atingir velocidades incrivelmente altas.

Os paralelos com a navegação oceânica não param por aí: quando ela voa para o Sol, a vela se orienta de ponta a ponta, efetivamente desligando seu impulso. Ao voar para longe do Sol, a vela se expande para os fótons, recebendo um leve empurrão.

LightSail 2, que é controlado autonomamente via software, não tem a precisão necessária para manter uma órbita circular.

Portanto, à medida que seu apogeu aumenta, seu perigeu, ou ponto baixo orbital, diminui, expondo-o ao arrasto atmosférico que superará o impulso da navegação solar. LightSail 2 continuará em órbita por cerca de um ano antes de cair de volta na atmosfera da Terra.

مصدر: أ ف ب | جيجي برس

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